¿Por qué las moscas se frotan las patas?

Los animales pasan mucho tiempo limpiándose. Mamíferos, aves o incluso insectos. Un comportamiento de ciertas moscas, y muy fácil de observar, es el frotamiento de sus extremidades, pero… ¿Sabes por qué las moscas se frotan las patas? Aunque parecen que están conspirando un plan maléfico no es ni más ni menos que un acto de aseo y limpieza de varias partes de su cuerpo.

¿Por qué las moscas frotan sus patas?
Mosca de la Familia Asilidae frotando sus patas traseras
© Oscar Díaz, todos los derechos reservados

Primeramente recordar que las moscas pertenecen al Orden Díptera. El nombre Díptera se basa en las palabras griegas di – (dos) y -pteron (alas). Se caracterizan por la presencia de un solo par de alas membranosas. El segundo par de alas se reduce a órganos de equilibrio llamados halterios o balancines, que actúan como giroscopios para mantener el equilibrio en vuelo. Son insectos de pequeño tamaño y apariencia frágil. Suelen tener ojos grandes. Tienen aparato bucal del tipo chupador o chupador-picador. La mayoría se alimenta de líquidos, incluidos néctar y sangre. Este orden incluye sobre 140.000 especies en todo el mundo.

¿Por qué las moscas se frotan las patas? Limpian sus «papilas gustativas»

Un pensamiento normal de las moscas es que aman la suciedad sobre todas las cosas. Las vemos sobre heces, animales muertos, en cubos y contenedores de basura… Pues después de darse el festín, las moscas se frotan las extremidades para limpiarlas, de esta forma eliminan los detritos y aclaran sus receptores, tanto en lo concerniente al tacto como al gusto. Esta tarea es básica para volar, encontrar comida, pareja, etc.

Las moscas tienen receptores químicos en sus patas. Les permite «saborear» el sustrato o superficie donde se posan. ¿Esta superficie es alimento-comestible? ¿Este sustrato es apto para depositar los huevos/larvas? La respuesta se lo dará sus receptores ubicados en la patas, por esta razón deben mantenerlos muy limpios. Investigadores comparan estos receptores con papilas gustativas, que ayudan a identificar los objetos comestibles o no comestibles. 

Además de limpiar sus patas delanteras, las moscas a veces también limpian otras partes de su cuerpo; otras patas, abdomen, alas e incluso sus ojos.

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Esta actividad limpiadora no es exclusiva de las moscas; otras especies de insectos también invierten tiempo en esta tarea.

¿Por qué las moscas se frotan las patas? Se untan grasa en el cuerpo

Las extremidades de las moscas terminan en almohadillas especiales que se cubren periódicamente con una especie de grasa. Esta sustancia les permite mantener una superficie lisa y resbaladiza. Con su actividad, la capa de grasa se va perdiendo o cubriéndose de polvo, comida y suciedad. El acto de frotar las patas permite eliminar la suciedad y cubrirse nuevamente de sebo. 

Debido a que debido a la falta de esta grasa las moscas se convierten en criaturas absolutamente indefensas, incapaces de moverse ni siquiera en una superficie horizontal, las moscas intentan compensar esta desventaja con un «plan de higiene personal».

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Referencias bibliográficas y de interés

C. Claiborne Ray (2002). Q&A; Gleeful Flies? Section F, Page 2 of the National edition with the headline: Q&A; Gleeful Flies?. The New York Times.

Nathalie Tordjman (2021). The Book of Tiny Creatures. Princeton Architectural Press.

Liu, Pan & Sane, Sanjay & Mongeau, Jean-Michel & Zhao, Jianguo & Cheng, Bo. (2019). Flies land upside down on a ceiling using rapid visually mediated rotational maneuvers. Science Advances. 5. eaax1877. 10.1126/sciadv.aax1877.

Amador, Guillermo & Hu, David. (2015). Cleanliness is next to godliness: Mechanisms for staying clean. Journal of Experimental Biology. 218. 3164-3174. 10.1242/jeb.103937.

Iberfauna. 2005.  Ordo Diptera. En: IBERFAUNA. El Banco de Datos de la Fauna Ibérica. Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC). Enlace: http://iberfauna.mncn.csic.es/showficha.aspx?rank=J&idtax=583 (Fecha de acceso: 06/11/2021).

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